Volver a Canfranc - NEXT“…a través de la referencia a Francia llegamos a Canfranc Estación y entonces comenté que justo allí, debajo del túnel de Somport, a unos 850 metros de profundidad hay un laboratorio subterráneo dirigido por un físico que ha estado en el CERN e investigando en el acelerador lineal (linear en inglés) de la universidad de Stanford en California, en Tokio, etc. etc. Es decir, una eminencia. Este hombre un buen día se metió a esa profundidad de casi un kilómetro vertical junto a su equipo para detectar neutrinos o sus contrarios.
Cuando la estupefacción y la rendición a la materia oscura fue general anuncié que en aquel momento, Juan Jose Gómez Cadenas, el director del Laboratorio Subterráneo de Canfranc, estaba en aquella sala del Casino Antiguo, ahora Nou Espai de la calle Buenavista de Rocafort. El asombro dio paso al silencio y después a la euforia por contar con alguien así. Me quedo con esta frase del científico que nos puede reconfigurar toda nuestra mente”
Fuente: Rosario Raro

Juan José Gómez Cadenas - NEXTJuan José Gómez Cadenas (Cartagena, 1960) es físico y escritor. Profesor de investigación del CSIC, dirige el experimento NEXT en el Laboratorio Subterráneo de Canfranc (LSC) cuyo objetivo es demostrar que el neutrino es su propia antipartícula. NEXT es una colaboración internacional que engloba unos ochenta físicos e ingenieros de varios países, incluyendo España, Portugal, Rusia, Colombia y USA. El experimento ha recibido el apoyo del programa CONSOLIDER-INGENIO para proyectos de excelencia (2009-2014) y en 2014 Gómez Cadenas ha sido galardonado con el prestigioso Advanced Grant (AdG) del Europen Research Council (ERC).

En su faceta de divulgador y escritor de ficción, Gómez Cadenas colabora regularmente con la plataforma cultural  JotDown donde mantiene un blog de divulgación científica. Ha publicado una colección de relatos (La Agonía de las libélulas, Zócalo, 1998), un libro de divulgación sobre energía (El ecologista nuclear, Espasa, 2010) y la novela Materia Extraña (Espasa, 2008), un thriller científico ambientado en el Laboratorio Europeo de Física de Partículas (CERN). Su última novela, Spartana ha sido publicada por Espasa en Mayo del 2014.

Pero ¿Qué es en profundidad el proyecto NEXT?

NEXT es un proyecto internacional para construir un detector que compruebe, por primera vez, la existencia de un raro fenómeno natural llamado doble desintegración beta sin neutrinos. Si se confirma esta hipótesis, propuesta hace más de 50 años por el físico italiano Ettore Majorana, el neutrino sería su propia antipartícula, lo cual ofrecería una explicación a por qué el Universo está hecho de materia y no de antimateria. En la reunión que tiene lugar en Valencia se decidirá el diseño final del detector de gas xenón que se instalará en el Laboratorio Subterráneo de Canfranc (Huesca) a partir de 2013.

NEXT empleará una cámara llena de 100 kilos de gas xenón enriquecido para crear las condiciones propicias para detectar la doble desintegración beta sin neutrinos. Este experimento fue propuesto por Ettore Majorana, un físico italiano con una vida peculiar: integrante del Grupo de Roma junto a Enrico Fermi o Pontecorvo, en los años treinta del siglo pasado dejó Italia para trabajar con sendos nobel como Heisenberg o Bohr. Fue el primero en proponer la existencia del neutrón, aunque rechazó su trabajo por banal y dejó que Chadwick se llevara el Nobel por ello. Tras su regreso a Italia, desapareció sin dejar rastro en 1938.

Si se detecta la llamada desintegración doble beta sin neutrinos, NEXT demostraría que el neutrino es su propia antipartícula, lo cual tendría profundas consecuencias en física y cosmología. En ese caso los neutrinos podrían ser la clave para explicar la asimetría entre materia y antimateria. En teoría, en el big bang tuvo que crearse la misma cantidad de materia que de antimateria (idéntica a la primera pero con carga eléctrica opuesta). Sin embargo, el Universo que vemos está compuesto por materia y no por antimateria, que no se sabe dónde está, todavía.

¿Y esto para qué sirve en nuestro día a día?

La tecnología de reconstrucción de electrones, tanto desde el punto de vista hardware (donde se utiliza un nuevo tipo de sensores, llamados SiPM, o fotomultiplicadores de silicio) como del software, tienen mucho en común con los sensores y técnicas que se utilizan en imagen médica. De hecho, los investigadores de NEXT han colaborado con el investigador valenciano José María Benlloch, que dirige el Instituto de Instrumentación para Imagen Molecular de la Universitat Politècnica de València, que a través de una spin-off surgida en el IFIC ha creado diversos sistemas que mejoran el diagnóstico de enfermedades como el cáncer de mama.

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